Δημοκρατία υπάρχει εκεί όπου ένας πολίτης έχει το δικαίωμα να πει ελεύθερα πως δεν υπάρχει Δημοκρατία - Τζων Κένεθ Γκαλμπραίθ

Παρίσι 2024: Εκατό χρόνια μετά το θρίαμβο του 1924, η Γαλλία θέλει να πρωταγωνιστήσει ξανά

3 Απριλίου, 2024

«Χαμένη» στη μετριότητα εδώ και δεκαετίες, η εθνική ομάδα υδατοσφαίρισης ανδρών της Γαλλίας φιλοδοξεί να αποτελέσει την έκπληξη στους Ολυμπιακούς Αγώνες, που θα γίνουν το προσεχές καλοκαίρι στο Παρίσι. Οι «τρικολόρ» δουλεύουν αρκετά χρόνια για να εμφανιστούν ανταγωνιστικοί στους «δικούς τους» Αγώνες, διαθέτουν αξιόλογο υλικό (στο οποίο δεσπόζει ο πολυσύνθετος Τομά Βερνού, ένα από τα top ονόματα του παγκοσμίου πόλο πλέον), «ποντάρουν» στη δύναμη της έδρας αλλά και στην… κεκτημένη ταχύτητα που τους προσδίδει η εξαιρετική παρουσία τους στο πρόσφατο Παγκόσμιο Πρωτάθλημα της Ντόχα, όπου έφτασαν ως τα ημιτελικά.

Η Γαλλία, όμως, μπορεί να «ποντάρει» και σε μία… άυλη παράμετρο: την τελευταία φορά που οι Ολυμπιακοί Αγώνες φιλοξενήθηκαν στο Παρίσι, πριν από ακριβώς 100 χρόνια (1924), το αντιπροσωπευτικό συγκρότημα της οικοδέσποινας χώρας κατάφερε να πάρει το χρυσό μετάλλιο, ερχόμενο περίπου από το… πουθενά! Πολύ πριν το ποδόσφαιρο (1984), το χάντμπολ ανδρών (2008, 2012, 2021) και γυναικών (2021) και το βόλεϊ ανδρών (2021), η υδατοσφαίριση χάρισε στη Γαλλία το πρώτο χρυσό Ολυμπιακό μετάλλιό της σε ομαδικό άθλημα.

Η εθνική υδατοσφαίρισης της Γαλλίας έδωσε το πρώτο παιχνίδι της το 1909, όμως ως το 1924 είχε καταγράψει μόλις δύο νίκες στην ιστορία της, αμφότερες επί της Ολλανδίας. Διέθετε στις τάξεις της τον Ανρί Παντού, που θεωρείται από πολλούς ο κορυφαίος πολίστας της μεσοπολεμικής περιόδου, έχοντας αγωνιστεί με το εθνόσημο για 27 ολόκληρα χρόνια (1919-1946)! Από εκεί και πέρα, όμως, η χώρα ήταν πολύ πίσω σε επίπεδο οργάνωσης και είναι χαρακτηριστικό ότι οι επτά παίκτες που επιλέχθηκαν για να εκπροσωπήσουν τη χώρα στους Ολυμπιακούς του 1924 (πέντε από την Τουρκουάν και δύο από την ομάδα Λιμπελίλ, που είχε έδρα στο Παρίσι) αγωνίστηκαν για πρώτη φορά μαζί στην πρεμιέρα των Αγώνων. «Ένα υψηλόβαθμο στέλεχος της Γαλλικής Ομοσπονδίας επέμενε να προβλέπει τον αποκλεισμό μας. Δεν συνέβη και η τελική επιτυχία ήταν η πιο όμορφη απάντηση» είχε δηλώσει αργότερα ο Ανρί Παντού.

Η Γαλλία ξεκίνησε τις υποχρεώσεις της στους Ολυμπιακούς του Παρισιού με νίκη 3-1 στην παράταση επί των ΗΠΑ. Οι Αμερικανοί είχαν δηλώσει στην ομάδα τους το μεγάλο αστέρι της εποχής στην πισίνα, τον τρις Ολυμπιονίκη της κολύμβησης, Τζόνι Βαϊσμίλερ (μετέπειτα κινηματογραφικό Ταρζάν), τον οποίο όμως αποφάσισαν να ξεκουράσουν στην πρεμιέρα. Οι «τρικολόρ» νίκησαν στον προημιτελικό την Ολλανδία (6-3), στον ημιτελικό τη Σουηδία (4-2) και στον τελικό το Βέλγιο (3-0), από το οποίο σε έντεκα αναμετρήσεις ως τότε είχαν καταφέρει να αποσπάσουν μόνο μία ισοπαλία.

Η εθνική Γαλλίας παρέμεινε ανταγωνιστική και τα επόμενα χρόνια, κατακτώντας το χάλκινο μετάλλιο το 1928 στο Άμστερνταμ και την τέταρτη θέση το 1936 στο Βερολίνο, ενώ πήραν και ένα ασημένιο σε Ευρωπαϊκό Πρωτάθλημα, το 1927. Η αποχώρηση του Παντού οδήγησε σε παρακμή το γαλλικό πόλο, το οποίο μετά το 1948 και μέχρι σήμερα έχει καταγράψει μόλις τέσσερις συμμετοχές σε Ολυμπιακούς Αγώνες, χωρίς να φτάσει ποτέ ψηλότερα από τη 10η θέση.